Robinsons Galleria South and mall culture

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Yesterday was my first time to witness the grand opening of a major mall, Robinsons MallsRobinsons Galleria South, the 52nd Robinsons Mall and only the third in its flagship Galleria brand (the other two being Robinsons Galleria Ortigas and Robinsons Galleria Cebú). I’m not exactly a fan of such establishments but I thought of checking out the event because it’s just a stone’s throw away from our place here in San Pedro Tunasán (other than the fact that I’m chronicling our city’s history). Besides, it’s not every day that one gets to witness how a major mall opens to the public for the very first time.

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The four-level Robinsons Galleria South sits on a 3.8-hectare property which was once owned by a popular soft drinks manufacturer. Robinsons Land Corporation, the parent company behind Robinsons Malls, had been planning to put up an ordinary mall on the site. But former Mayor Calixto Catáquiz, in a meeting with officials of Robinsons back in 2012, insisted that the corporation should instead put up a bigger Galleria brand owing to the fact that San Pedro is a dormitory area for thousands of workers in southern Metro Manila and northern La Laguna. In fact, many nearby malls such as SM Center Muntinlupà, Ayala Malls South Park, Festival Alabang, and SM City Santa Rosa are patronized by throngs of San Pedrense residents on a daily basis.

(As an aside, it was on that same 2012 meeting where Mayor Calex last saw Jesse Robredo, former Secretary of the Interior and Local Government, for the last time [They were once colleagues in the Mayors League of the Philippines]. Robredo was also wooing Robinsons for a mall to be setup in his home city. He died in a plane crash a few days after that meeting, but his efforts brought forth Robinsons Place Naga which opened five years later).

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As per observers, the above-mentioned malls, plus many others nearby, are in danger of losing profitability because of this new major player. And according to the grapevine, SM Center Muntinlupà, the smallest of them as well as the nearest to Robinsons Galleria South, might end up becoming a mere warehouse for SM. But if these hugely popular malls are to be adversely affected, what more the smaller establishments all around them? For sure, they will be displaced as consumers would rather troop to malls where there are hundreds of smaller establishments to choose from in an air-conditioned setting. This is what many economists and other concerned sectors have been complaining about with regard to the proliferation of malls. Nevertheless, it will then be the responsibility of stakeholders involved (particularly the local government units) on how to protect the smaller players from economic marginalization. It will also, of course, test the resiliency of these smaller entrepreneurs. After all, in a capitalist economy, it’s a dog-eat-dog world. Mátira ang matibay.

I remember years ago what a former officemate of mine, a resident of San Pedro for many years, told me about the day when the first Jollibee outlet appeared at the población (town proper). This happened sometime in the late 90s. It was like a huge event for months on end especially since San Pedrenses were still of rural folk demeanor. It was then when people started to realize that their town was starting to progress. Actually, fast food giants such as Jollibee are almost always the measuring stick of a municipality’s economic robustness.

I have interviewed a lot of seniors in our city. Through those interviews, I was able to picture how San Pedro Tunasán —now called the City of San Pedro— looked like in the past. Despite its proximity to Metro Manila, it was a bucolic Lagunense town, no different from my wife’s hometown. It used to be surrounded with farm lands and sampaguita plantations. Its coasts by the lake teemed with ducks, quails, and vegetable plantations.

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Laguna de Bay and the mountains of Rizal Province as seen from the topmost floor of the newly opened Galleria South.

Today, all these appealing rural features are almost wiped out by modernization. However, this phenomenon is happening not only in San Pedro but in almost all rural areas where there are cities nearby. Malls have a lot to do with all these changes. Whether they are good or bad is still up for debate. What cannot be denied is that it also changed behavioral patterns in once rural societies. For instance, they have taken people away from parks and plazas. Even museum visits have been left in peril.

Through the years, malls have evolved from being mere shopping centers into something bigger, with far-reaching consequences to the Filipino social psyche. Today, one can virtually do almost anything in a mall other than shopping and eating. A myriad of activities could be done here like watching a concert or a flick, paying one’s bills, booking flights, working out, holding a family reunion or celebrating birthdays (in fact, we are going to celebrate my eldest daughter’s 19th birthday there today), playing electronic games, a rendezvous for a casual breakup, and even attending Mass (Robinsons Galleria South has a chapel at the fourth floor dedicated to Mother Teresa of Calcutta). Some have even built their own parks and museums. Other bolder ventures have malls with condominiums and office spaces (such as call centers) attached to them. Due to their massive number of patrons, terrorists have since targeted malls (don’t wonder anymore why security has become super tight). And quite recently, not a few broken souls have chosen malls as a place to take their own lives. Love them or hate them, malls have become a crucial part of the Filipino way of life.


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Has anyone written a scholarly article yet regarding the social and even cultural impact that malls have towards Filipinos?


Captain Remo

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Abelardo Remoquillo (1922-1945), known among his peers, war enemies, and admirers as “Captain Remo”, was a young guerrillero from San Pedro Tunasán, La Laguna (simply known today as the City of San Pedro, Laguna) who fought against the Japanese Imperial Army during World War II. He is known only as a local hero. But I contend that he be declared a national hero. Why? At a very young age, he joined the Hunters ROTC guerrillas not to defend his hometown but to help defend his country. He fought against the invaders from different fronts of Southern Luzón and even participated in the famous Raid at Los Baños.
He died not in San Pedro Tunasán but in faraway Bay, La Laguna while attacking a Japanese garrison.
When he joined the Hunters ROTC, that is when his being a San Pedrense ended, and the exact moment when he completed his being a Filipino, a Filipino warrior to be exact.
Today is his 74th death anniversary.

Copies of my bilingual biography* of Captain Remo are still available at the San Pedro City Hall. For inquiries, please contact the San Pedro Tourism, Culture, and Arts Office.

*The Tagálog translation is by Linda Sietereales. Her dear friend, famous novelist Lualhati Bautista, has a blurb for the book. This book is a project of the San Pedro City Historical Council headed by Mayor Lourdes Catáquiz.


Hace mucho frío en este momento aquí en nuestro lugar (San Pedro Tunasán, La Laguna). ¡Ciertamente han llegado el “amihan”, y me encanta!

¿Qué es amihan? Se refiere a la estación dominada por los fríos vientos alisios o los “easterlies” en inglés porque vienen del noreste. Se dice que es la temporada en que el hielo en Siberia al norte comienza a derretirse, y el aire frío viaja hacia Filipinas. Normalmente ocurre esta actividad climática desde los fines de octubre hasta los primeros días de marzo. Los días más fríos ocurren desde diciembre hasta principios de febrero.

La palabra amihan se deriva de la mitología filipina prehispánica, estrictamente entre los tagalos si no me equivoco. En la dicha mitología, Amihan es una deidad (dios menor pero sin género) que representa como un pájaro y es la primera criatura que habitó el universo, junto con los dioses principales Bathalà y Aman Sinaya. Según el folclore de los tagalos, fue Amihan quien rompió el enorme bambú que contenía los primeros seres humanos, Malacás (significa “fuerte”) y Magandá (significa “hermosa”). Malacás y Magandá son la versión tagala de Adán y Eva. Pero todavía tengo que descubrir la conexión entre Amihan el ave divina y los fríos vientos alisios que originan en Siberia.

Una imagen satelital del archipielago grabada el pasado 5 de octubre, por cortesía de PAGASA, el acrónimo tagalo del “Philippine Atmospheric, Geophysical, and Astronomical Services Administration” que en español significa la Administración de Servicios Atmosféricos, Geofísicos, y Astronómicos de Filipinas. El acrónimo en sí es también una palabra tagala que significa “esperanza”. Los hilillos y delgados y grises en la parte superior de esta imagen son los fríos vientos siberianos.

En realidad, la frialdad de amihan ya comenzó el mes pasado, en el norte de Luzón, pero es sólo ahora que se siente aquí en el sur de Luzón.

Soy un amante del frío. De hecho, la temporada de amihan es mi favorita. Me produce una emoción silenciosa, una emoción que generalmente se siente desde la infancia. Pero con razón, porque la llegada de amihan es una clara señal de que se acerca rápidamente la temporada navideña en Filipinas. Estoy seguro que muchos otros filipinos sientan la msma emoción que yo siento. 😃

A faded inscription at the Nagcarlán Underground Cemetery

While Filipinos troop to the provinces to visit their beloved dead on All Saints’ Day, many still believe that the proper date of visiting them is on the following day, on All Souls Day. As the name connotes, All Saints’ Day is reserved for the Saints; All Souls Day should be consigned to our dearly departed.

In a video interview, however, Fr. Jojo Zerrudo (parish priest at the Most Holy Redeemer Church in Quezon City and current Catechetical Director and Exorcist of the Roman Catholic Diocese of Cubáo) explains that during the Spanish times, Filipinos attended Mass in the morning of All Saints’ Day to honor the Holiest Souls of the Church. Only after lunch do they go to the cemetery to visit their beloved dead to offer candles, flowers, and prayers. There they stay for an overnight vigil , until All Souls Day.

Throughout the decades, the number of those who have been interred in cemeteries have significantly grown. Public cemeteries seemed no longer big enough to accommodate “newcomers”, prompting families to excavate old coffins and combine recently deceased loved ones with the bones or ashes of those who went ahead of them. Some enterprising businessmen see this plight as an opportunity to earn more money by establishing private cemeteries for those who can afford spacious and stylish graves.


My wife walking towards the chapel. Below it is the underground cemetery.

Perhaps one cemetery in Filipinas that will not get overcrowded with corpses is the underground cemetery of Nagcarlán, La Laguna because it has been converted into a national historical landmark and museum on 1 August 1973 by former President Ferdinand Marcos (its official today is the Nagcarlán Underground Cemetery Historical Landmark). It is the first and only one of its kind in the country as it was built in an arabesque style that, according to critics, is something very unique, aside from the fact that its crypt is 15 feet below the ground. The small chapel above it is used for funeral rites and is enclosed in a garden that stands above a hill and attached to the interior walls of the cemetery. The interiors of the chapel and crypt are adorned with elaborately designed white and blue tiles which look very similar to those at the nearby town church (Iglesia de San Bartolomé Apóstol), leading to the belief that there is an underground tunnel connecting both church and cemetery. The crypt contains more or less 36 niches and tombstones (whose inscriptions are Spanish, Tagalog, and some in English).


Me at the crypt below the ground. Notice the white and blue tiles on the floor, said to be very expensive during the time of the cemetery’s construction. If memory serves right, they’re called Mazurka tiles.

While many stories have been written about this underground cemetery through the years, there’s one peculiar part of it that many people have failed to notice. Two flights down from the chapel is the small crypt —the actual underground cemetery— where it is perpetually dank and dark. On a wall right above the stairs is a faded Spanish inscription dedicated to the faithful departed…


Ve espíritu mortal, lleno de vida
hoy visitaste felizmente este refugio.
Pero después que tu te vayas,
Recuerda que aquí tienes un lugar
de descanso preparado para tí.

Go forth, Mortal man, full of life
Today you visit happily this shelter,
But after you have gone out,
Remember, you have a resting place here,
Prepared for you.)

The inscription is in danger of disappearing forever if not restored by experts. Although flash photography is prohibited to protect the old markings and paint on the walls and tombstones, it is not enough to conserve what needed to be conserved as the place is not safe from humidity.

The crypt of this underground cemetery is historic because it was a secret meeting place for the Katipuneros in the 1890s. It was here where the historic Pact of Biac-na-Bató was planned by Pedro Paterno and General Severino Taiño in 1897.

Since its construction in 1845 by Fr. Vicente Velloc, the same Franciscan friar who supervised the town church’s reconstruction and restoration on that same year (that should explain the similar tiles),  Nagcarlán’s underground cemetery has been used as a public cemetery until 1981. It has since become a tourist spot.

The forested municipality of Nagcarlán is approximately two hours away from Metro Manila, from Alabang, Muntinlupà City by car (or 99 kilometers south of Manila via the City of San Pablo, La Laguna). The historic site of the municipality is open to the public from Tuesday to Sunday, 8:00 AM to 4:00 PM. Admission is free.


And no, it is not haunted.

All photos in this blogpost were taken on 17 April 2012.



Nubes encima de nuestro apartamento, cerca de la Laguna de Bay (14/09/2010).

La ciencia nos enseña que el propósito de los nubes son para contener la lluvia y envolver la tierra del calor extremo del sol. Es verdad. Pero hay otro propósito…

Tenemos los nubes entre nosotros para placer los ojos cansados de la humanidad, cansados debido a muchas tribulaciones, inundaciones, y presiones que esta realidad codiciosa nos inflige. Al mirar a estas raras blancuras en el cielo (por supuesto, es necesario usar gafas de sol cuando hace sol), se puede encontrar un tipo de comodidad que tal vez sólo una poesía pueda exponer en detalle. Es como una visión breve de la vida eterna.

Estos nubes de todos los tipos, de mechones juguetones, algodones gigantescos, como mecanismos de un sueño, complacen no sólo los ojos sino la mente agotada. Es triste que mucha gente toma los nubes un poco a la ligera.

La naturaleza no es sólo para sustentar la vida sino para animarla.

A La Patria (Emilio Jacinto)

Tengo problemas con el Katipunan, la sociedad secreta fundada por francmasones en 1892 para liberar Filipinas del gobierno colonial español. La historia general nos enseña que los Katipuneros eran patriotas, héroes que nos liberaron de la tiranía española. Pero he terminado con esa mentira. No estoy diciendo que, aunque francmasones, los Katipuneros eran malvados. Yo sé que muchos de ellos vivieron por un ideal — todos los revolucionarios/rebeldes lo hacen. Pero así lo hace la sociedad contra la que se rebelan. No es de extrañar que José Rizal nunca aprobara la rebelión de Katipunan: comprendió cuál ideal debía permanecer en pie.

Sin embargo, aunque no soy un seguidor de la rebelión tagala, soy un seguidor de la literatura, sobre todo de la literatura bien escrita. Arte por el bien del arte, como ellos dicen. Así que os presento un poema escrito por Emilio Jacinto (1875—1899), uno de los miembros más jóvenes y oficiales de más alto rango del Katipunan. Este poema titulado A La Patria fue dedicado a su patria chica, Filipinas. Se debe notar que durante el tiempo de Jacinto, el concepto de la patria significaba dos cosas: la patria grande y la patria chica. La patria grande inmediatamente se refiere a la Madre España. Por otro lado, la patria chica denota la localidad de uno: en el caso de Jacinto y sus compatriotas filipinos, es Filipinas. Pero en A La Patria que fue escrito el 8 de octubre de 1897 (de hecho, es su aniversario el día de hoy) bajo los cocoteros de Santa Cruz, La Laguna donde vivió como rebelde-refugiado, ya había declarado que su patria grande era Filipinas, “sin el yugo español”.

A los que han leído el Mi Último Adiós de Rizal, se puede notar fácilmente cuán similar es el poema de Jacinto con el del héroe nacional. El de Rizal fue escrito seis meses antes de que Jacinto escribiera el suyo. Ambos poemas están dedicados a Filipinas. Y están escritos en el estilo Alejandrino (verso de catorce sílabas métricas compuesto de dos hemistiquios de siete sílabas con acento en la tercera y decimotercera sílaba). Bueno, sin más preámbulos, os presento A La Patria por Emilio Jacinto.

Talambuhay ni Emilio Jacinto

Emilio Jacinto, el “Cerebro del Katipunan” (imagen: Bayaning Filipino).

Emilio Jacinto

¡Salve, oh patria, que adoro, amor de mis amores,
que Natura de tantos tesoros prodigó;
vergel do son más suaves y gentiles las flores,
donde el alba se asoma con más bellos colores,
donde el poeta contempla delicias que soñó!

¡Salve, oh reina de encantos, Filipinas querida,
resplandeciente Venus, tierra amada y sin par:
región de luz, colores, poesía, fragancias, vida,
región de ricos frutos y de armonías, mecida
por la brisa y los dulces murmullos de la mar!

Preciosísima y blanca perla del mar de Oriente,
edén esplendoroso de refulgente sol:
yo te saludo ansioso, y adoración ardiente
te rinde el alma mía, que es su deseo vehemente
verte sin amarguras, sin el yugo español.

En medio de tus galas, gimes entre cadenas;
la libertad lo es todo y estás sin libertad;
para aliviar, oh patria, tu padecer, tus penas,
gustoso diera toda la sangre de mis venas,
durmiera como duermen tantos la eternidad.

El justo inalienable derecho que te asiste
palabra vana es sólo, sarcasmo, burla cruel;
la justicia es quimera para tu suerte triste;
esclava, y sin embargo ser reina mereciste;
goces das al verdugo que en cambio te dá hiel.

¿Y de qué sirve ¡ay, patria! triste, desventurada,
que sea límpido y puro tu cielo de zafir,
que tu luna se ostente con luz más argentada,
de que sirve, si en tanto lloras esclavizada,
si cuatro siglos hace que llevas de sufrir?

¿De que sirve que cubran tus campos tantas flores,
que en tus selvas se oiga al pájaro trinar,
si el aire que trasporta sus cantos, sus olores,
en alas también lleva quejidos y clamores
que el alma sobrecogen y al hombre hacen pensar?

¿De qué sirve que, perla de virginal pureza,
luzcas en tu blancura la riqueza oriental,
si toda tu hermosura, si toda tu belleza,
en mortíferos hierros de sin igual dureza
engastan los tiranos, gozándose en tu mal?

¿De qué sirve que asombre tu exuberante suelo,
produciendo sabrosos frutos y frutos mil,
si al fin cuanto cobija tu esplendoroso cielo
el hispano declara que es suyo y sin recelo
su derecho proclama con insolencia vil?

Mas el silencio acaba y la senil paciencia,
que la hora ya ha sonada de combatir por ti.
Para aplastar sin miedo, de frente, sin clemencia,
la sierpe que envenena tu mísera existencia,
arrastrando la muerte, nos tienes, patria, aquí.

La madre idolatrada, la esposa que adoramos,
el hijo que es pedazo de nuestro corazón,
por defender tu causa todo lo abandonamos:
esperanzas y amores, la dicha que anhelamos,
todos nuestros ensueños, toda nuestra ilusión.

Surgen de todas partes los héroes por encanto,
en sacro amor ardiendo, radiantes de virtud;
hasta morir no cejan, y espiran. Entre tanto
que fervientes pronuncian, patria, tu nombre santo;
su último aliento exhalan deseándote salud.

Y así, cual las estrellas del cielo numerosas,
por tí se sacrifican mil vidas sin dolor:
y al oir de los combates las cargas horrorosas
rogando porque vuelvan tus huestes victoriosas
oran niños, mujeres y ancianos con fervor.

Con saña que horroriza, indecibles torturas,–
porque tanto te amaron y desearon tu bien,–
cuantos mártires sufren; más en sus almas puras
te bendicen en medio de angustias y amarguras
y, si les dan la muerte, bendicente también.

No importa que sucumban a cientos, a millones,
tus hijos en lucha tremenda y desigual
y su preciosa sangre se vierta y forme mares:
no importa, si defienden a tí y a sus hogares,
si por luchar perecen, su destino fatal.

No importa que suframos destierros y prisiones,
tormentos infernales con salvaje furor;
ante el altar sagrado que en nuestras corazones
juntos te hemos alzado, sin mancha de pasiones,
juramentos te hicieron el alma y el honor.

Si al terminar la lucha con laureles de gloria
nuestra obra y sacrificios corona el triunfo al fin,
las edades futuras harán de tí memoria;
y reina de esplendores, sin manchas ya ni escoria,
te admirarán los pueblos del mundo en el confín.

Ya en tu cielo brillando el claro y nuevo día,
respirando venturas, amor y libertad,
de los que caído hubieren en la noche sombría
no te olvides, que aun bajo la humilde tumba fría
se sentirán felices por tu felicidad.

Pero si la victoria favorece al hispano
y adversa te es la suerte en la actual ocasión,
no importa: seguiremos llamándonos “hermano”,
que habrá libertadores mientras haya tirano,
la fé vivirá mientras palpite el corazón.

Y la labor penosa en la calma aparente
que al huracán precede y volverá a bramar,
con la tarea siguiendo más firme, más prudente,
provocará otra lucha aun más tenaz y ardiente
hasta que consigamos tus lágrimas secar.

¡Oh patria idolatrada, cuanto más afligida
y angustiada te vemos te amamos más y más:
no pierdas la esperanza; de la profunda herida
siempre brotará sangre, mientras tengamos vida,
nunca te olvidaremos: ¡jamás, jamás, jamás!

Una exposición de arte por una buena causa

Ayer por la tarde asistí la apertura de una exposición de arte por una causa organizada por mi amigo, el Dr. Nilo Valdecantos. Él es un dentista de profesión pero un patrón de arte por vocación. Después de todo, es de Paeté, un pueblo (municipalidad) en la provincia de La Laguna que es famoso por sus escultores. Pero a través de los años la tradición escultórica de Paeté se vio aumentada por una nueva generación de artistas: pintores y también músicos. Por lo tanto, Paeté ahora puede ser considerado como un refugio para artistas.


Kalikasan, Kultura, at Kasaysayan” en LRI Design Plaza, Ciudad de Macati.

El Dr. Valdecantos es un sobreviviente de cáncer. Fue capaz de sobrevivir a esa dolorosa experiencia porque tenía los medios para hacerlo. Pero durante esa dolorosa experiencia, pudo conocer a otros pacientes de cáncer que no eran tan afortunados como él porque eran pobres. No podían pagar la costosa medicación ni la quimioterapia. Así, su destino quedó sellado.

Después de sobrevivir a su terrible experiencia, el Dr. Valdecantos no olvidó a los otros pacientes de cáncer que había conocido durante su paso inolvidable. Por eso lanzó una exposición de arte para una causa se llama “Kalikasan, Kultura, at Kasaysayan” (Naturaleza, Cultura, e Historia) para el beneficio de los pacientes de cáncer. El evento presenta las obras de arte (pinturas y esculturas) de los mejores artistas de Paete en la actualidad como Fred Baldemor, Glenn Cagandahan, Ysa Gernale, y mucho más. Una gran parte de los ingresos de sus magníficas obras de arte serán para los pacientes con cáncer que están internados en St. Frances Cabrini Medical Center en Santo Tomás, Batangas. Kalikasan, Kultura, at Kasaysayan se encuentra en LRI Design Plaza en la Ciudad de San Pedro Macati (Makati City) y se extenderá hasta el 16 de octubre.


“Three Graces Series” (Serie de Tres Gracias), una escultura en bronce por Fred Baldemor, considerado como el “Miguel Ángel de Filipinas”.


“Fiesta”, óleo sobre lienzo por Amador Barquilla.

El Dr. Valdecantos, un patrocinador genuino de las bellas artes, espera que muchos otros patrocinadores del arte como él organicen más eventos como este. Que Dios bendiga su hermosa alma.


El Dr. Nilo Valdecantos y yo. Detrás de nosotros está Joey Ayala, un famoso músico, junto con su percusionista vocalista de respaldo.